LA HABANA. 16 años, ocho meses y 17 días. Ese fue el tiempo transcurrido desde la última visita de una delegación de las Grandes Ligas de Estados Unidos (MLB, por sus siglas en inglés) a la Isla, espera que finalizó ayer 15 de diciembre cuando funcionarios de la Gran Carpa y prominentes jugadores activos en el béisbol rentado norteamericano ofrecieron una conferencia de prensa en el Hotel Nacional de Cuba.

A ambos lados del Estrecho de la Florida había mucha expectación con el suceso deportivo (y político) que se extenderá hasta el 18 del presente mes, con intercambios en la capital cubana y la provincia de Matanzas.

Sin duda el arribo de los ligamayoristas contribuye a tender puentes entre el béisbol y los gobiernos de ambas naciones. Se trata del primer contacto con la MLB desde que el 28 de marzo de 1999 el equipo Orioles de Baltimore disputó un partido de exhibición ante la selección nacional cubana en el estadio Latinoamericano. El tres de mayo los criollos devolvieron la visita en el Oriole Park at Camden Yards.

Si bien Joe Torre, máximo oficial de MLB, Dan Halem, vicepresidente ejecutivo de relaciones laborales del “Big Show”, Tony Clark, director ejecutivo de la Asociación de Jugadores de Major League Baseball (MLBPA) y Dave Winfield, consultor especial de la MLBPA, guían la comitiva norteña, la atención estaba más centrada en ver quiénes serían los peloteros caribeños que arribarían con el grupo, integrado además por Miguel Cabrera (Venezuela), Nelson Cruz (República Dominicana), Jon Jay (norteamericano de padres cubanos) y Clayton Kershaw (Estados Unidos).

Entre el asedio de las grabadoras y los incesantes flashazos de las cámaras fotográficas se encontraban los cubanos Alexei Ramírez (agente libre), José Dariel Abreu (Medias Blancas de Chicago), Brayan Peña (Cardenales de San Luis) y Yasiel Puig (Dodgers de Los Ángeles).

Peña y Ramírez habían estado con anterioridad en Cuba, pero Abreu y Puig, quienes abandonaron el país hace pocos años, están sujetos a las regulaciones migratorias cubanas que les impiden regresar a su tierra natal en ocho años.

Lo sucedido el martes en La Habana pasará a la historia y cada palabra dicha en la tarde del 15 de diciembre será recordada, quizás tanto como un jonrón de campeonato.

“Estoy contento de estar aquí. Vinimos a hacer nuestro trabajo en las clínicas con niños y compartir con la gente que nos vio jugar aquí”, expresó Puig entre abrazos y sonrisas con varios conocidos de los medios oficiales cubanos.

Yasiel Puig manifestó estar contento y agradecido por su regreso a casa.
Yasiel Puig manifestó estar contento y agradecido por su regreso a casa.

Ligamayorista desde 2013, el cienfueguero de 25 años opinó de manera sucinta sobre la posibilidad de que en breve los peloteros cubanos puedan jugar en Estados Unidos sin mediaciones políticas. “Esas cosas parece que se están resolviendo, es lo mejor y esperemos que pronto todo sea más fácil para el resto”, comentó el polémico jardinero que en 2012 surcó el mar hacia México.

Por su parte, Brayan Peña, natural de La Habana, salió de Cuba sin cumplir los 18 años, pero a los 22 logró debutar en las mayores, donde se ha desempeñado como receptor (ocasionalmente primera base) durante 11 campañas.

El citadino de 33 años manifestó su alegría porque “el contacto con la familia y las personas que nos quieren no sea por teléfono o correo electrónico sino de manera personal y eso para mí significa mucho”.

Además, mostró su agradecimiento “a todas las personas que tuvieron que ver con este momento, que pudiera estar con mi familia y también por la oportunidad de compartir con niños y alegrarles la vida a través del béisbol. Los pequeños son una bendición y en el futuro quisiera ser entrenador”.

Ídolos de la afición cubana e internacional

Brayan Peña: Provincia: La Habana. Edad: 33. Equipo actual: Cardenales de San Luis. Temporadas en MLB: 11.

Alexei Ramírez: Provincia: Pinar del Río. Edad: 34. Equipo actual MLB: Agente libre. Temporadas en MLB: 8

Yasiel Puig: Provincia: Cienfuegos. Edad: 25. Equipo Actual: Dodgers de Los Ángeles. Temporadas en MLB: 3

José Dariel Abreu: Provincia: Cienfuegos. Edad: 29. Equipo Actual: Medias Blancas de Chicago Ángeles. Temporadas en MLB: 2

Lazos deportivos y un poco más

El acercamiento entre Cuba y Estados Unidos ha encontrado en el universo atlético un aliado esencial, sobre todo cuando se refiere al deporte de las bolas y los strikes.

Lo acontecido en la capital cubana está en consonancia con declaraciones de Benjamin J. Rhodes, asesor adjunto de seguridad nacional para comunicaciones estratégicas del gobierno del presidente Barack Obama, quien resaltó en el influyente diario The New York Times, que apoyarán el béisbol como parte de la apertura entre los gobiernos de La Habana y Washington, pese al obstáculo que supone la persistencia del bloqueo económico, financiero y comercial a Cuba.

Aunque son escasos los pronunciamientos oficiales sobre las conversaciones sostenidas entre las autoridades deportivas cubanas y la alta directiva del “Big Show”, la conferencia de prensa del Hotel Nacional clarificó un poco el panorama.

Tony Clark aludió los nexos deportivos entre ambos países. “El béisbol es algo que tenemos en común ambas culturas y tenemos la esperanza de volver aquí en el futuro. Nuestra meta es desarrollar este deporte y Cuba debe formar parte de eso”.

Tony Clark.
Tony Clark.

Más espinoso es el tema de la contratación de peloteros antillanos en la nación norteña con representación legal del Instituto Nacional de Deportes Educación Física y Recreación (INDER), organismo rector del deporte en la Isla. Al respecto, Clark aseveró que “es la meta del comisionado de las Grandes Ligas y del sindicato de jugadores tener un sistema seguro y legal. Vamos a negociarlo, pero requiere la cooperación de los gobiernos de Estados Unidos y Cuba”.

No obstante, descartó que la inserción de cubanos representados por el INDER pueda ocurrir en la venidera temporada. “Estamos dispuestos a entablar esa conversación, pero es muy difícil, porque se necesita de mucha concertación de intereses”.

Asimismo, Clark negó que favorecer la entrada de más antillanos a la Gran Carpa tenga como objetivo atentar contra el desarrollo de la Serie Nacional cubana. “Tenemos interés de que nuestro deporte sea cada vez más fuerte. Si el béisbol está fuerte alrededor del mundo y en cada liga, somos felices”, subrayó en exprimera base con experiencia durante 15 campañas al máximo nivel del deporte de las bolas y los strikes.

José Dariel Abreu.
José Dariel Abreu.

De igual modo, se refirieron a la presumible presencia en La Habana de que una franquicia norteamericana para realizar un partido de pretemporada en la capital cubana, encuentro que pudiera traer a los Rays de Tampa Bay, información también brindada por el Times.

A respecto, Dan Halem fue enfático al decir que han dialogado con el gobierno cubano y la Federación Cubana de Béisbol, “pero aún no hay nada oficial”.

El enfrentamiento se desarrollaría en el Coloso del Cerro y ante la selección nacional cubana, pero aún no se han aprobado algunos términos entre las partes involucradas y además persisten ciertas demandas de la MLB acerca del acondicionamiento óptimo del terreno, evaluado por expertos estadounidenses el pasado mes de octubre.

El periplo de Torre, Halem, Clark, Winfield y el grupo de estrellas actuales de las Grandes Ligas estadounidenses prosigue hoy miércoles con una clínica para niños en el Latinoamericano, para luego realizar un evento caritativo con Caritas Cubana. Luego, el jueves 17, volverán a ofrecer sus conocimientos a algunos peloteritos, pero en el Estadio Victoria de Girón de Matanzas.

Por lo pronto, la gira en la Isla de una delegación de la Gran Carpa es otra puerta que se abre y contribuye al entendimiento entre ambas naciones y permite que jugadores de la Serie Nacional cubana sueñen con un futuro ligamayorista sin dejar atrás a familiares y amigos.

Joe Torre y Dave Winfield, dos del Salón de la Fama

Joe Torre: Dirigió 29 temporadas en Grandes Ligas y obtuvo cuatro títulos en la Serie Mundial con los Yankees de Nueva York. Fue el timonel de Estados Unidos en el III Clásico Mundial en 2013. Salón de la Fama de Cooperstown desde 2013.

Dave Winfield: Jugó 22 temporadas en Grandes Ligas. Ganador de siete Guantes de Oro y cinco Bates de Plata y elegido en 12 ocasiones para el Juego de Estrellas. Ingresó al Salón de Fama en 2001.

Tony Clark: Pelotero MLB desde 1995 y hasta el 2009. Tercero en la votación para Novato del Año en 1996 y participante en el Juego de las Estrellas de 2001.

Foto de portada: En la foto, adelante, los cubanos Brayan Peña, Yasiel Puig y el cubanoamericano Jon Jay.

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