Firma de Tampa despeja obstáculos para abrir almacén en Cuba

TAMPA – La exportadora Florida Produce hizo historia en 2001 cuando se convirtió en la primera empresa en el Estado del Sol con licencia para realizar venta de alimentos a Cuba desde que EE.UU. impusiera un embargo a los viajes y al comercio a principios de 1960.

Ahora, Florida Produce está tratando de convertirse en la primera compañía de EE.UU. en establecer operaciones en la isla desde que se impuso el embargo, con la mirada puesta en la distribución y almacenamiento de una variedad de productos permitidos bajo las nuevas regulaciones federales.

Tal empresa se permite bajo licencias generales comerciales de Estados Unidos establecidas el 18 de septiembre.

Florida Produce presentó una propuesta el lunes a representantes del gobierno cubano en la nueva embajada de Cuba en Washington, D.C.

“Que yo sepa, somos los primeros en haberse reunido con el gobierno cubano y con nuestra propuesta estamos más adelantados que cualquier otra compañía”, dijo Tim Hunt, abogado del bufete Hill Ward Henderson de Tampa, que representa a Florida Produce.

Los socios de Florida Produce, Manuel Fernández y Mike Mauricio, han estado de  visita en La Habana para continuar las negociaciones.

En enero, por medio de órdenes ejecutivas, el presidente Barack Obama amplió la lista de artículos exportables a Cuba para incluir las telecomunicaciones, equipamiento agrícola y para restaurantes, así como materiales de construcción. Florida Produce quiere almacenar y distribuir todos esos bienes.

“Sabemos lo que nuestro gobierno nos permitirá hacer”, dijo Fernández, uno de los  socios de Florida Produce. “Ahora tenemos que ver lo que Cuba permitirá”.

Las ventas agrícolas de Estados Unidos a Cuba se han permitido desde 2001.

Funcionarios cubanos con los que se han reunido los empresarios de nuestra localidad se mostraron receptivos y entusiasmados con la propuesta, pero enviaron un mensaje confuso al redireccionar las discusiones hacia la política, dijo el abogado Hunt.

“Ellos pasaron mucho tiempo hablando con franqueza acerca del embargo, o como lo llaman ellos, el bloqueo”, dijo. “Ellos no están contentos de que aún se mantenga. Y están molestos porque las empresas norteamericanas aún tienen prohibido vender cualquier cosa a Cuba a crédito y todos los negocios deben pagarse al transferirse los bienes. Otros países pueden conceder crédito a Cuba”.

A pesar del restablecimiento de las relaciones diplomáticas entre los dos países por primera vez en cinco décadas, la isla está comprando menos bienes norteamericanos que lo que ha hecho en años anteriores. La razón, en opinión de algunos analistas, puede ser la continuación del embargo y la negación de permitir el crédito.

Hasta octubre, el total de las compras cubanas de productos norteamericanos para el año calendario 2015 fue de $ 124,7 millones, según el Concejo Económico y Comercial EE.UU.-Cuba. Inc. con sede en Nueva York. Eso está a la altura de 2002, el primer año en que se pudieron vender productos agrícolas norteamericanos a Cuba de nuevo, cuando el total fue de $ 138,6 millones. Pero eso está muy por debajo del máximo de $710 millones en 2008.

Aún así, la eliminación del bloqueo o permitir las ventas a crédito no mejorarían necesariamente el comercio, dijo con anterioridad al Tribune John Kavulich, presidente del Consejo Económico. Cuba todavía pudiera preferir hacer negocios con países como Vietnam, que conceden hasta dos años para el pago de bienes.

Kavulich dijo que es poco probable que las empresas de Estados Unidos permitieran tales líneas de crédito.

Florida Produce posee licencia para el comercio de productos agrícolas con Cuba, pero no lo ha hecho mucho últimamente porque ha habido poco interés por parte de Cuba.

Pero los socios Mauricio y Fernández se han mantenido en el comercio con Cuba como fundadores de la galería de arte Habana Art de Ybor City, que importa arte de Cuba para su venta. En mayo, promovieron una cena en el Hotel Nacional de La Habana con la actuación de los Fabulous Rockers, una banda de rock de nueve músicos de Tampa a partir de los años 1950 y 1960.

La mejoría de las relaciones entre EE.UU. y Cuba motivó a Florida Produce para retomar la iniciativa.

“Tiene mucho sentido tener algún tipo de almacén y centro de distribución allí”, dijo Hunt, “en lugar de llevar un barco a Cuba y desembarcar las cosas en el muelle”.

Florida Produce solicitó en marzo al Departamento del Tesoro de Estados Unidos una licencia para almacenes, y continuó las conversaciones con el gobierno federal en los meses subsiguientes. En aquel momento, todavía no era legal operar un negocio en Cuba, por lo que esperan obtener una excepción federal.

Luego, en septiembre, el cambio de la normativa permitió el modelo propuesto de negocio, incluyendo el mantenimiento de cuentas bancarias allí, el empleo de  ciudadanos de Estados Unidos para trabajar en Cuba, y el empleo de nacionales cubanos.

Su esfuerzo podría conseguir otro impulso si Cuba decide abrir una oficina consular en Tampa. Entre los deberes de un consulado, está ayudar al comercio y otros negocios en el país que representa.

El ayuntamiento de Tampa, la Cámara de Comercio de la Gran Tampa y la Comisión del Condado de Hillsborough han aprobado resoluciones para que se abra un consulado en Tampa. También lo ha hecho el ayuntamiento de San Petersburgo.

No está claro cuándo Florida Produce recibirá una respuesta del gobierno cubano acerca de su propuesta de almacén.

Aunque él prefiere un almacén en La Habana, dijo Fernández, la compañía no realizaría ninguna exploración seria en busca de lugares hasta que el gobierno cubano les conceda  su aprobación.

Aún así, Fernández está confiado.

“Tenemos la oportunidad de cambiar el curso de la historia con la apertura de más negocios entre Estados Unidos y Cuba. Florida Produce quiere estar en primera fila”.

Traducción de Germán Piniella para Progreso Semanal.

(Tomado de The Tampa Tribune)

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