Por Richard Danielson

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Tomado de Tampa Bay Times

TAMPA – Para el miembro del concejo de la ciudad Harry Cohen, su primer viaje a Cuba fue intenso, quizás más aún en el vuelo de regreso desde La Habana.

A 20 minutos del despegue, Cohen miró por la ventanilla y vio Fort Myers y la autopista Interstate 75.

Normalmente, pensó, para ir a cualquier lugar tan diferente se requiere viajar mucho. Pero no para ir a Cuba. “Fue una iluminación”, dijo.

Cohen y las concejales Yvonne Yolie Capin y Mary Mulhern recientemente se unieron a una delegación de 38 personas para un viaje de cinco días a Cuba. Además de ejecutivos de negocios, la delegación incluía al director general del Aeropuerto Internacional de Tampa, Joe Lopano, y a la rectora de la Universidad del Sur de la Florida. Judy Genshaft.

La Cámara de Comercio  de la Gran Tampa decidió hace 18 meses organizar un viaje como primer paso para establecer a Tampa como una puerta a Cuba y para ayudar a reconstruir los vínculos para unos 90 000 cubanoamericanos en la región, según el presidente de la Cámara Bob Rohrlack. La licencia “pueblo a pueblo” para el viaje fue concedida con el objetivo de incrementar las relaciones interculturales.

Durante el viaje del 29 de mayo al 2 de junio, la delegación de Tampa visitó lugares históricos y culturales como La Habana Vieja, el Instituto Cubano de la Música, el barrio del Santo Ángel, la Cámara de Comercio de Cuba, un centro procesador de tabaco, un artista de losas de cerámica, el principal cementerio de La Habana, el Museo de la Revolución y la casa de Ernest Hemingway.

Al regreso, los funcionarios dijeron estar sorprendidos por los contrastes de la Isla.

El campo es hermoso, pero sin granjas. En La Habana la arquitectura es sensacional, así como el abandono. Caminar por la ciudad, dijo Cohen, fue como ver a Beirut, Líbano, al mismo tiempo que Lisboa, Portugal.

“Si esos edificios se restauran algún día, creo que La Habana sería una de las grandes ciudades del Hemisferio Occidental”, dijo.

“Todos partimos con el deseo de regresar allá”, dijo Capín. “Puede verse este diamante en bruto que está ahí, independientemente del gobierno que esté en Cuba. Fue una experiencia sorprendente”.

El grupo de Tampa también se enteró por algunos conferencistas que, dijo Capin, admitieron “algunos grandes errores”, incluyendo la decisión de abandonar los cultivos que producen azúcar, la cual la isla importa ahora.

El Concejo de la Ciudad no practica la política exterior, pero “todos nosotros vimos cuánto potencial hay en el futuro, si es que algún día cambia la política de EE.UU. –potencial en particular para Tampa”, dijo Cohen.

“Me gustaría ver más intercambio cultural”, dijo Capin. “Creo que estamos tan cerca y tenemos tanta historia con este país, que sería natural para nosotros hacer al menos eso”.

Esa historia compartida se remonta a 1539, cuando Hernando de Soto zarpó de Cuba y desembarcó en el área de la bahía de Tampa. Pero incluye a pescadores cubanos que anclaban aquí en el siglo 17, la relación de la industria tabacalera con Cuba y la organización política de José Martí en Tampa.

“Mucha gente de la que conocí allá reconocen el nombre de Tampa porque tenemos una historia tan larga de relaciones”, dijo Lopano.

Los funcionarios también vieron el potencial del Aeropuerto Internacional de Tampa para convertirse en una puerta mayor para Cuba. El aeropuerto comenzó sus vuelos directos hacia Cuba hace casi dos años y desde entonces ha visto partir a 70 000 pasajeros. Los operadores de servicios de viajes ABC Charters y Island Travel and Tours vuelan cuatro veces a la semana, con destino a La Habana y Holguín.

Lopano confía en la capacidad de su aeropuerto para brindar la experiencia de viaje,
“mucho  mejor” que la de otros aeropuertos que sirven a Cuba, tales como Miami, Fort Lauderdale y Nueva York.

“Incluso en un entorno restringido, pienso que probablemente pudiéramos obtener más negocios si hacemos saber a la gente que pueden viajar legalmente a Cuba que en vez de ir hasta Miami probablemente la pasarían  mejor si viajan por Tampa”, dijo. “Y si se liberaliza aún más, entonces creo que tenemos grandes oportunidades”.

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